aller directement au contenu
  • Votre radio, vos favoris, vos alertes personnalisées

Le mystère de la galaxie de la Vierge

le Samedi 5 Mai 2012 à 15:54
  • Votre évaluation : Aucun Moyenne : 4.8 (16 votes)

C'est l'un des astres les plus impressionnants du ciel entier. M 104 de la Vierge vient de révéler sa nature véritable au télescope spatial Spitzer. Longtemps considérée comme une galaxie spirale, il s'agit en réalité d'une galaxie elliptique géante. Mais la nature du disque qui ceint son noyau est un mystère.

La galaxie M 104 de la Vierge, vue en infrarouge par Spitzer. Photo Nasa.

C'est l'un des astres les plus fascinants du ciel. M 104, ou NGC 4594, flotte dans l'espace intergalactique, à 30 millions d'années-lumière d'ici, dans la constellation de la Vierge. Quelle vision irréelle que ces quelques mille milliards d'étoiles dessinant une fantômatique aura lumineuse ovoïde, évoquant un ovni ou un sombrero cosmique... Cette magnifique galaxie, découverte voici 230 ans, a été observée des dizaines de millions de fois par les astronomes amateurs et professionnels. Tous les observatoires du monde se sont tournés une nuit ou l'autre vers elle, tant ses caractéristiques avaient un je-ne-sais-quoi d'étrange... M 104, en effet, était considérée jusqu'ici comme une galaxie spirale particulière. Spirale, comme la Voie lactée, comme des milliards de ses semblables dans l'Univers. Particulière, parce qu'elle présentait une masse considérable, et un halo de plusieurs milliers d'amas stellaires – chacun comptant quelques cent mille étoiles ! - difficile à expliquer dans un cadre standard de formation des galaxies. Enfin, cette magnifique « spirale » vue presque de profil montrait un impressionnant disque de gaz et de poussières interstellaire, traversant sa silhouette diffuse de part en part...

M 104 a été observée par le Very Large Telescope européen, par le télescope spatial Hubble, par une armada de télescopes et de satellites, mais c'est le télescope spatial infrarouge Spitzer qui vient enfin de révéler, à la fois sa vraie nature, et, de fait, la raison de son étrangeté... Mais le portrait que le satellite américain a réalisé de la belle galaxie ne lève pas le mystère, bien au contraire... Ce que la vision infrarouge de Spitzer a révélé, c'est que M 104 n'est pas une galaxie spirale, mais une galaxie elliptique géante... En infrarouge, en effet, l'immense halo de vieilles étoiles de faibles masses qui entoure le coeur de la galaxie apparaît, ainsi que sa forme réelle, une ellipse presque parfaite. Cette découverte permet de résoudre une énigme de M 104 : son halo de plus de deux mille amas globulaires, aberrant pour une simple spirale, mais parfaitement normal autour d'une elliptique géante... Enfin, les images infrarouges de Spitzer révèlent l'étrangeté du disque de gaz et de poussières qui entoure le coeur de la galaxie. La perfection géométrique et dynamique de ce disque coupe le souffle aux spécialistes. Comment est-il apparu au coeur d'une elliptique, en principe dénuée de gaz et de poussières ? Comment a t-il gardé, au fil des éons, une forme aussi parfaite ? Personne ne le sait encore, cette configuration, un disque parfait au coeur d'une elliptique géante, n'ayant encore jamais été observée ailleurs dans l'Univers. L'occasion, pour les astronomes, de pointer de nouveau leurs télescopes vers la plus belle et la plus mystérieuse des galaxies...

Serge Brunier

 

aller directement au contenu